Home » Torah » Interpretive Tradition II: When Morality and Text Collide – Rabbi Herzl Hefter

 
 

Interpretive Tradition II: When Morality and Text Collide – Rabbi Herzl Hefter

 

Tree of Life – David Rakia

In my previous essay I said that Jewish tradition is an interpretive tradition. I would like to highlight this by discussing what happens when a master of our tradition encounters a serious moral problem posed by a Torah text. I am presenting this extraordinary example as food for thought. What are the limits of the rabbinic exegetical imagination?

Don Yitzhak Abarbanel (1437-1508) had a dilemma. The Torah prohibits usury. The Abarbanel assumed that charging interest on a loan is a moral offense akin to the prohibition against stealing. As such we would expect it to be a universal prohibition. Yet we find that the Torah qualifies the prohibition:
“Thou shalt not lend upon interest to thy brother, interest of money, interest of victuals, interest of anything that is lent upon interest. Unto a stranger ((נכרי thou mayest lend upon interest, but unto thy brother thou shalt not lend upon interest.” (Dvarim 23)
The Torah explicitly permits charging interest to “the Stranger” – i.e. the gentile. Maimonides exacerbates this even further when he states that there is even a positive commandment, a mitzvah, to take interest from a non-Jew. (Hilkhot malve ve loveh 5:1)
Abarbanel felt this problem most acutely; as finance minister of the Spanish Empire he was engaged in this discussion with Christian scholars who also held that usury was immoral.
The dilemma is a dual one. How can a moral sin not be universal and what does it say about the Torah that commands us to commit this moral sin against the non-Jew?
I am interested in the second of Abarbanel’s four answers. “Though usury is detestable, God only allowed it against the seven nations of Cana’an. The word nohri (נכרי) does not refer to all non-Jews. Nohri does not refer to the seed of Edom, since Edom is referred to as a “Brother,” as it states, “Thou shalt not abhor an Edomite, for he is thy brother.” (Deut. 23:8) Thus the Edomite is included in the prohibition, “but unto thy brother thou shalt not lend upon interest”…
The inclusion of Edom in the halakhic definition of “Brother,” thus prohibiting lending to them with interest has no source in the Sages of the Talmud. It is clear that when the Abarbanel was pushed by a moral problem connected with the nature of God’s divine Law, he was prepared to interpret the Torah in a way which was literally without precedent.
Dare we follow his example? Dare we not?

אברבנאל דברים פרק כג
והנה חכמי האומות אמרו שתורתינו בלתי שלמה יען לא תצוה על טהרת הלב ושלמותו במצות כראוי כ”א כפי המועיל. ויוכיחו זה מענין ההלואה ברבית לז’ עממים שאמר שהרבית מצד עצמו דבר יוצא מן ההקש הטבעי והוא עון פלילי. ושהיה ראוי שתרחיקנו התורה ותאסור אותו בהחלט. וכבר ירבו התלונות על הענין הזה והוא הספק הי”א אשר הערותי. וכדי לשכך את האזן נתתי על זה ד’ תשובות כלם נכוחים למבין וישרים למוצאי דעת
והתשובה הב’ שאפילו שנודה שהרבית מצד עצמו מגונה, הנה לא התירו השם יתברך כי אם בנכרי שהוא מז’ אומות, ואין הנכרי נקרא כל איש אשר לא מזרע היהודים הוא, ואמנם לזרע אדום לא יאמר נכרי כי הוא נקרא אח שנאמר לא תתעב אדומי כי אחיך הוא, ונכלל בלא תשיך לאחיך, וכן ישמעאל ושאר האומות לא נקראו בשם נכרי, ולנכרי שהוא מז’ אומות אינו מגונה לקחת רבית ממנו ולעשות לו שלא כהוגן כיון שהוא עשה שלא כהוגן ולא יבא בצדקת השם יתברך ולא יזכה בחסד התורה אחרי אשר כפר בם

Recent Posts »

מסורת  פרשנית ב’: כאשר המוסר והטקסט מתנגשים –  הרב הרצל הפטר

מסורת  פרשנית ב’: כאשר המוסר והטקסט מתנגשים – הרב הרצל הפטר

במאמרי האחרון אמרתי שהמסורת היהודית היא מסורת פרשנית. ברצוני להאיר נקודה זאת דרך דיון בהתמודדות...

 
Interpretive Tradition II: When Morality  and Text Collide – Rabbi Herzl Hefter

Interpretive Tradition II: When Morality and Text Collide – Rabbi Herzl Hefter

Tree of Life – David Rakia In my previous essay I said that Jewish tradition is an interpretive tradition. I would like to highlight this by discussing what...

 
Visions of the Law – Rabbi Noam Pratzer

Visions of the Law – Rabbi Noam Pratzer

Rashi opens his commentary on the Torah by quoting Rabbi Yitzchak’s question from the midrash – “Shouldn’t the Torah have begun with “החודש הזה...

 
Interpretive Tradition- Rabbi Herzl Hefter

Interpretive Tradition- Rabbi Herzl Hefter

Jewish tradition is an interpretive tradition. This means that we continuously re-encounter our ancient texts, simultaneously breathing new meaning into them while...

 

גדעון אדמנית -סיפורי הראשית כהכוונה אמונית ומוסרית

  ידועה ושגורה הקושיא,  מדוע התורה פותחת בסיפור בריאת העולם, והרי: “לא היה צריך להתחיל...

 
Yom Kippur: The End of Days

Yom Kippur: The End of Days

The Talmud says that teshuvah can transform transgressions into merits. How is it possible to change the past? Here are the sources for this shiur Download [372.33...

 
 

Latest Audio